Le Sahara occidental, terrain d'un exercice militaire américain? Washington dément

1er juin 2021 à 19h18 par AFP

AFRICA RADIO

L'exercice américano-marocain "African Lion 2021" aura-t-il lieu en partie dans le désert du Sahara occidental, un territoire disputé? C'est ce qu'a affirmé ce week-end le Premier ministre marocain, avant d'être démenti mardi par l'armée américaine.

La localisation du plus grand exercice annuel du commandement militaire américain pour l'Afrique (Africom), piloté par les Etats-Unis et co-organisé par le Maroc, "marque la consécration de la reconnaissance américaine du Sahara marocain", s'est félicité Saad-Eddine El Othmani dans un message publié ce week-end sur Twitter.Le Front Polisario a rapidement démenti l'annonce de Rabat, la qualifiant de "rumeur totalement fausse". "Il n'y aura pas de manoeuvres conjointes au Sahara occidental dans le cadre des manoeuvres +African Lion 2021+ auxquelles des forces américaines participeront", a déclaré à l'AFP le chef de la diplomatie sahraouie, Mohamed Salem Ould Salek. "Elles vont se dérouler au sud du territoire marocain et à l'intérieur des frontières internationalement reconnues du Maroc", a-t-il assuré.L'Africom a confirmé à l'AFP que les exercices se dérouleraient "à travers le Maroc, de la base aérienne de Kenitra, au nord, à Tan-Tan et au complexe d'entrainement de Guerir Labouhi au sud", soit dans les frontières internationalement reconnues du royaume."Les lieux ont été choisis pour renforcer les partenariats de sécurité et nos relations avec d'autres pays participant (à l'exercice), alors que nous oeuvrons ensemble à renforcer la stabilité régionale", a précisé un porte-parole de l'Africom, le colonel Christopher Karns.Les Etats-Unis et le Maroc "ont envisage un vaste éventail de lieux pour assurer le succès d'African Lion 2021, se décidant en fin de compte pour les lieux proposé au tout début des travaux préparatoires, à l'été 2020", a-t-il souligné.Dans le cadre d'un accord négocié à la fin du mandat de l'ex-président américain Donald Trump, les Etats-Unis ont reconnu en décembre 2020 la souveraineté du Maroc sur ce territoire revendiqué par les indépendantistes du Front Polisario, en contrepartie d'une réconciliation diplomatique entre le Maroc et Israël. L'édition 2021 des manoeuvres conjointes de l'Africom -annulées en 2020 pour cause de pandémie- va réunir 7.000 soldats de neuf pays du 7 au 18 juin prochain, indique le site du commandement américain. La Tunisie et le Sénégal y participeront, a précisé le colonel Karns.Mardi en de journée, le tweet de M. Othmani avait été supprimé. Il affirmait que les lieux choisis comprenaient deux sites au Sahara occidental: la région de Mahbès (est), où les militants indépendantistes du Polisario annoncent régulièrement des bombardements ces derniers mois- et celle de Dakhla (sud) où le Maroc compte développer un grand port atlantique.Un graphique posté sur Twitter par M. Othmani mentionnait un budget de 24 millions de dollars (19,6 millions d'euros), avec la participation d'une centaine de blindés, 46 avions de soutien et 21 avions de combat.L'Espagne n'est pas mentionnée comme pays participant. Cet "allié solide" contribue pourtant depuis des années aux opérations multilatérales, selon le site de l'Africom. Rabat et Madrid traversent actuellement une crise majeure, générée par l'hospitalisation en Espagne jusqu'à ce mardi soir du chef du Polisario, Brahim Ghali.En représailles à l'accueil de celui que Rabat considère comme un "criminel de guerre", les forces marocaines ont relâché les contrôles frontaliers mi-mai, provoquant une vague migratoire sans précédent dans l'enclave espagnole de Ceuta.Territoire désertique de 266.000 km2 situé au nord de la Mauritanie, le Sahara occidental est considéré comme un "territoire non autonome" par l'ONU.Soutenu par l'Algérie, le Front Polisario réclame un référendum d'autodétermination tandis que le Maroc propose une autonomie sous sa souveraineté. Les négociations politiques pilotées par l'ONU n'ont pas progressé en trois décennies.